Первый раз, фонари появились в пятнадцатом веке. Вешивать фонари для улицы стали в 1417 году по распоряжению Генри Бартона, главы горадминистрации Лондона. В Париже вывешивали источники освещения и у окон. В XVII в. в Амстердаме была создана система освещения улицы. Эту инициативу предложил Ян Ван Дер Хейден.

Он известный как создатель пожарной охраны в городе. Большинство набережных каналов не имели ограждений. Для безопасности жителей города установили фонари для улицы, что облегчало действие пожарных. Была разработана конструкция масляных фонарей. Всего их было установлено около 2-ух с половиной тысяч штук. Фонари его системы использовались до 1840 года, после были заменены на очень современные источники освещения. Вскоре, популярность фонарей дошла и до города Гронингена. Заказ фонарей был в размере 300 штук. Конструкция освещения улицы получила популярность и в Берлине.

В 1706 году уличные фонари появились в России и в Санкт — Петербурге. Установка фонарей для улиц была выполнена недалеко от Петропавловской крепости. Фонари для улицы заправлялись маслом и свечками, благодаря этому освещение было небольшим. Керосин помог существенно сделать лучше освещение улиц. Перед началом 19 века случилось появление газовых фонарей. Изобретателем подобных фонарей стал Мердок. На улице Пэлл — Мэлл в 1807 году были установлены фонари современнейшей, в то время, конструкции. В последующем, фонари для улицы данного типа появились во всех столицах Европы. Электрические фонари возникли в 1880 году в Москве. Такие фонари были с натриевыми лампами оригинального оранжевого цвета. Установка электрических фонарей случилась в 1975 году на Лубянке и Охотном ряду.

Фонари с рефлектором лучше подойдут для освещения магистралей, больших дорог. Чтобы собрать свет по направлению автострады, применяется рефлектор. В фонарь, в большинстве случаев, ставится лампа мощность которой 250- 400 ватт. Устанавливают фонари на довольно большой высоте и опоры для них должны размещаться на достаточном расстоянии один от одного. Лампы внушительной мощности могут применяться без рассеивателей, если фонари расположены на довольно большой высоте.

На дорогах с второстепенным значением могут применяться фонари, как с рефлекторным, так и рассеянным освещением. Такие фонари имеют рельефный прозрачный плафон, способный рассеивать лучи на большое расстояние. У подобных ламп мощность находится в границах 70 — 250 ватт. Парки, леса, дорожки для велосипедов, пункты для транспорта общего пользования и дорожки для пешеходов освещаются фонарями с рассеянным освещением. Такие фонари имеют форму шара или цилиндра, чтобы рассеивался свет. А чтобы рассеивание света было большим, на плафоны, имеющие форму в виде цилиндра, устанавливают просвечивающиеся кольца с рефленой поверхностью. Ламповая мощность равна 40-125 ваттам. Все зависит от того, на каком расстоянии ставятся фонари.

Что касается подсветки внешней рекламы, дорожных знаков, указателей номеров домов и наименований улиц, то для их подсветки применяются специализированные лампы и прожектора.

Для фасадов и самых разных объектов может быть использована и подсветка для декора. Сегодня на многих улиц наших мегаполисов применяются лампы очень разных видов, чаще ртутные и натриевые. Иногда используют светоизлучающие диоды. Но чаще для того, чтобы осветить пешеходную территорию. Также активно применяются в деревне лампы обыкновенного накаливания.